Enquanto a pandemia do novo coronavírus apresenta consequências devastadoras na saúde humana e na estabilidade econômica em todo o mundo, os animais de estimação também estão tornando-se vítimas desnecessárias do pânico pandêmico. Em particular, para os profissionais veterinários e de bem-estar animal, a onda de medo entre o público em geral é de grande preocupação com respeito a como esta pandemia afetará animais de estimação. Em alguns países, muitos animais foram relutantemente deixados em casa sozinhos por proprietários que foram forçados a evacuar temporariamente suas casas. E, embora nenhuma evidência exista para indicar que eles podem transmitir o vírus ou desenvolver a COVID-19, o medo entre o público que os animais de estimação poderiam desempenhar um papel na disseminação da COVID-19 resultou em animais de estimação sendo abandonados ou mesmo mortos. A pandemia atual tem impactado negativamente o bem-estar dos animais de estimação e convida a reflexões sobre as relações entre animal, humano e saúde ambiental, bem como sobre a importância de tomar uma abordagem transdisciplinar colaborativa para ajudar a prevenir futuros surtos de COVID-19.

Consequências iniciais não intencionais

No epicentro original do surto em Wuhan, muitos residentes foram forçados a deixar para trás seus animais de estimação quando as autoridades evacuaram as pessoas de suas casas. Relatórios sugerem que os proprietários deixaram comida e água suficientes paraalguns dias até que eles pudessem voltar para casa novamente, mas depois de 6 semanas, muitos proprietários ainda não haviam voltado para casa. Organizações de bem-estar animal na China estimam que, só em Hubei, dezenas de milhares de gatos e cães foram deixados para trás, enfrentando a fome e a morte.

A preocupação também surgiu rapidamente entre os donos de animais e o público no final de fevereiro de 2020, quando um cão em Hong Kong deu positivo para o novo coronavírus. Este foi considerado o primeiro caso conhecido de potencial transmissão de SARS-CoV-2 de humano para animal. O macho de 17 anos de idade, Pomeranian, foi testado após seu dono apresentar COVID-19. Embora o cão não apresentasse sinais clínicos, ele foi levado para uma instalação de quarentena de animais nas proximidades, onde amostras de swab das vias oral, nasal e retal foram coletadas para o teste SARS-CoV-2. As amostras oral e nasais apresentaram resultados “fracos positivos”. Amostras adicionais foram coletadas do cão em mais duas ocasiões durante os cinco dias seguintes, e eles testaram novamente “positivo fraco”. O cachorro permaneceu em quarentena obrigatória na instalação por 14 dias antes de retornar casa. No entanto, apesar de não apresentar sinais de doença clínica, o cão morreu apenas 2 dias depois de voltar para casa. A causa da morte permanece desconhecido porque o proprietário não consentiu em exame post-mortem. No entanto, dada a idade avançada do cão, e porque ele declaradamente tinha condições de saúde subjacentes, especialistas acreditam que é improvável que sua morte seja relacionada ao resultado positivo do teste SARS-CoV-2. Este primeiro caso provocou temores entre o público, resultando em atos de abuso de animais por pessoas que acreditavam que animais de estimação podem começar a espalhar o vírus para as pessoas. Um grupo anunciou que mataria gatos e cães encontrados ao ar livre, para impedir a transmissão de SARS-CoV-2. E até funcionários em Hunan nas províncias de Zhejiang anunciaram que começariam a matar animais de estimação encontrados em público. A Sociedade para a Prevenção da Crueldade contra Animais, de Hong Kong ,realizou uma declaração para informar ao público que não há evidências que animais de estimação transmitem o vírus às pessoas e alertar para não comprometerem o bem-estar animal. Relatórios foram divulgados nas mídias sociais sobre um aumento no número de animais abandonados, pois além do medo que seus animais possam transmitir o SARSCoV-2, muitos agora também se vêem desempregados e incapazes de cuidar de um animal de estimação. Por outro lado, como muitas pessoas agora estão em isolamento em casa, as taxas de adoção de animais nos abrigos também aumentaram acentuadamente e estão anulando ou as taxas de abandono. Esta é uma boa notícia para pessoas e animais de estimação que agora desfrutam das grandes vantagens do vínculo humano-animal durante esse período único de grande necessidade. Inevitavelmente, no entanto, alguns especialistas temem que muitos desses animais sejam devolvidos aos abrigos quando a vida finalmente voltar a um novo normal.

Animais de estimação e SARS-CoV-2

E os animais de estimação que deram positivo para SARS-CoV-2?

Até agora, apesar de mais de 1 milhão de pessoas em todo o mundo terem testaram positivo para o vírus, apenas 4 casos foram relatados em que animais de estimação aparentemente, testaram positivo para SARS-CoV-2. Estes envolveram 2 cães e 2 gatos. Nos quatro casos, os donos dos animais estavam com a COVID-19 e acredita-se serem a fonte mais provável de transmissão do vírus aos animais de estimação. Embora nenhum dos dois cães tenha apresentado sinais, um dos gatos tinha sinais de doença.

Logo após o Pomeranian em Hong Kong dar positivo para SARSCoV-2, em março de 2020, um segundo cão em Hong Kong também deu positivo para o vírus.  Depois que o dono do segundo cão, uma mulher de 30 anos, foi diagnosticada com COVID-19, seus 2 cães foram enviados para a unidade de quarentena para teste. Cotonetes orais e nasais de um deles, um pastor alemão, testou positivo para o vírus. Contudo, as amostras coletadas do segundo, um cão de raça mista, testou negativo.

No final de março de 2020, as autoridades de saúde da Bélgica relataram que um gato,em uma província de Liége, também havia testado positivo para SARS-CoV-2, cerca de uma semana depois que seu proprietário foi diagnosticado com COVID-19, ao contrário dos 2 cães que testaram positivo para o vírus, o gato mostrou sinais de doença, incluindo diarréia, vômito e dificuldade em respirar. Amostras de vômito e fezes do gato foram testadas na Faculdade de Medicina Veterinária da Universidade de Liége e “testes genéticos mostraram altos níveis de SARS-CoV2 nessas amostras”, de acordo com o Dr. Daniel Desmecht. O gato estavasupostamente recuperado após 9 dias.Em 31 de março, funcionários de Hong Kong informaram que um gato estava sendo mantido em quarentena após teste positivo para SARS-CoV-2 amostras da via oral, nasal e retal. O dono desse gato também foi diagnosticado com COVID-19. No entanto, o gato não apresentava sinais clínicos de doença.

Isso significa que esses quatro animais eram infectados?

Até o momento, para os quatro animais de estimação em Hong Kong e na Bélgica, os critérios clínicos disponíveis e as informações de diagnóstico estão incompletas. Mas, com base no que sabemos nesta fase, não há evidências definitivas para sugerem que qualquer um dos animais estava realmente infectado. Testes de reação em cadeia da polimerase em tempo real (RT-PCR) foram utilizados para detectar SARS-CoV-2 nos 4 animais de estimação, no entanto, é importante lembrar que, apenas porque um amostra de um animal de estimação “dá positivo” usando esse método, isso não é necessariamente sinônimo de animal “estar infectado”. E, nos casos desses 4 animais de estimação, também não temos informações suficientes para saber se eles estavam mesmo verdadeiramente infectados com o vírus. Embora o RT-PCR seja um método de teste altamente sensível, um resultado positivo indica apenas a presença de nucleotídeos virais na amostra. No entanto, não indica como essas partículas virais acabaram na amostra. Portanto, não nos diz se o vírus realmente infectou o animais ou se nucleotídeos virais estavam presentes nas amostras porque os animais simplesmente entraram em contato direto com o vírus (talvez lambendo seus donos doentes ou superfícies contaminadas a casa). Assim, os resultados positivos de RT-PCR nesses animais não indicam necessariamente a presença de vírus viáveis ​​infecciosos e potencialmente poderia colocar outras pessoas (ou animais) em risco de infecção por SARS-CoV2.

Portanto, no geral, devemos ter cuidado para evitar a interpretação excessiva dos resultados positivos nesses animais de estimação. Certamente, no caso do gato em Bélgica, se o proprietário consentir em testes sorológicos, isso pode ser útil para indicar uma infecção anterior por SARS-CoV-2 detectando a presença de anticorpos específicos para SARS-CoV-2. No entanto, a presença de esses anticorpos ainda não provariam necessariamente que a infecção por SARS-CoV2 resultou nos sinais clínicos do gato.

Curiosamente, embora não seja um animal de estimação, umtigre da malaia do sexo feminino no zoológico de Bronx da WildlifeConservation Society, em Nova York, também testou positivo para SARS-CoV-2 em 5 de abril. Os funcionários acreditam que a fonte do vírus era um tratador que estava ativamente eliminando vírus. O animal foi um dos vários tigres e leões que mostraram sinais de tosse seca. No entanto, devido à necessidade de anestesia geral para coletar amostras de diagnóstico desses felinos, o tigre era o único dos animais com quadro clínico sinais que foram testados para o vírus. Novamente, nesta fase, a importância deste resultado positivo neste tigre e sua associação com o os sinais clínicos do animal permanecem obscuros.

Mas, o gato na Bélgica estava doente – isso não indica infecção por SARS-CoV-2?

Embora o gato na Bélgica tenha diarréia, vômito e dificuldade de respiração, essa constelação de sinais clínicos não é suficiente para sugerir que o gato tinha infecção poSARS-CoV-2r, ou mesmo verdadeira COVID-19. Estes sinais clínicos são relativamente inespecíficos e podem surgir em gatos em várias condições inespecíficas e específicas. De fato, um fator de confusão no caso do gato é o fato de outros coronavírus afetam gatos.Outros coronavírus são bem reconhecidos em gatos. Os coronavírus representam uma grande família de vírus (os Coronaviridae) que pode causar uma variedade de doenças de gravidade diferente nos animais também como em humanos. Esses vírus estão bem estabelecidos em diferentes espéciesanimais como causas de uma série de condições que afetam predominantemente a trato gastrointestinal, sistema respiratório e sistema nervoso.

Outros coronavírus são bem conhecidos como causas de doenças em gatos

O Felino coronavírus entérico (FECV) é um vírus entérico onipresente na população de gatos. E, embora seja altamente contagioso e geralmente infecta via transmissão fecal-oral, normalmente não produz nenhum quadro clínico ou apenas diarréia leve. No entanto, em uma pequena porcentagem de gatos, o FECV sofre mutação para produzir vírus da peritonite infecciosa felina (FIP). Esta variante mutante do FECV é responsável por causar o FIP, uma infecção sistêmica letal que é considerada uma das mais significativas doenças infecciosas em gatos.

Outros coronavírus também são bem reconhecidos como causas de doenças em cães

O coronavírus respiratório canino (CRCoV) afeta a sistema respiratório, contribuindo tipicamente como um dos muitos organismos causadores de doenças respiratórias infecciosas caninas (CIRD), também amplamente conhecido como “tosse do canil”. A infecção com CRCoV é geralmente associada a sinais clínicos leves e autolimitados, tipicamente inespecíficos e incluem tosse seca, espirros e secreção nasal. No entanto, a infecção por esse vírus pode progredir potencialmente para pneumonia em alguns casos e tem sido associada a surtos de doenças respiratóriasgraves em cães nos abrigos e internatos.

Outro coronavírus distinto, o coronavírus canino (CCoV), afeta a trato gastrointestinal em cães e pode causar gastroenterites que podem variar em gravidade de doença leve a grave. A infecção entérica em cães é geralmente autolimitada e normalmente não produz sinais clínicos ou apenas sintomas leves de enterite.Em contraste com este CCoV, que mostra apenas tropismo entérico, um exame pantrópicoa variante patogênica do CCoV também foi descrita em associação com um surto de doença sistêmica fatal em filhotes com aproximadamente 6 a 8 semanas de idade em um petshop na Itália. Os sinais clínicos dos filhotes incluíram febre, letargia, inapetência, vômito, diarréia hemorrágica, ataxia e convulsões. Os animais morreram 2 dias após o início dos sinais clínicos. No exame post-mortem, lesões estavam presentes em vários tecidos, incluindo intestinos, fígado, baço, rins, pulmões e gânglios linfáticos. CCoV foi também detectado em múltiplos tecidos, incluindo os pulmões, sugerindo a potencial desta variante patogênica, também contribuem para a patogênese do CIRD .

No entanto, nenhum desses coronavírus felinos ou caninos mais típicos estão diretamente associados ao novo surto atual de coronavírus. Apesar de pertencerem à mesma família de vírus, todos eles são distintos o SARS-CoV-2, responsável por causar COVID-19.Não há nenhuma evidência de que animais de estimação desempenhem um papel fundamental na transmissão de SARS-CoV-2. Ainda estamos nos estágios iniciais de entendimento de como esse novo vírus afeta humanos. Assim, mais tempo e testes serão necessários para entender melhor como exatamente o SARS-CoV-2 se comporta em animais de estimação.

Os testes  de rotina em animais de estimação para SARS-CoV-2 não estão recomendados neste momento, pois estão sendo reservados para os profissionais de saúde e não se acredita que um animal de estimação deve ser testado só porque está vinculado a uma pessoa com confirmação da COVID-19. No entanto, alguns testes foram realizados em Hong Kong, amostras coletadas de mais de 25 animais de estimação que vivem em casas nas quais seus proprietáriosreceberam diagnóstico confirmado de COVID-19 ou estiveram em contato próximo com alguém com a doença foram testadas. No entanto, apenas 2 cães e 1 gato deste grupo testaram positivo para SARS-CoV-2.

A IDEXX Laboratories, uma empresa multinacional de diagnóstico veterinário, também desenvolveu um teste para SARS-CoV-2 baseado em PCR. Embora o teste não seja disponível para uso comercial, a empresa está monitorando ativamente o surgimento de SARS-CoV-2 em animais de companhia. Até agora, o IDEXX analisou mais de 4000 amostras de cães, gatos e cavalos com sinais respiratórios. Muitos desses espécimes vieram de regiões com casos COVID-19 em humanos, no entanto, até agora, todas as amostras foram negativas para o novo vírus.

No geral, com base nos dados anteriores, não existem evidências significativas que indiquem que animais de estimação ou outros animais representam uma ameaça substancial para pessoas ou para outros animais com relação à transmissão de SARS-CoV-2.

No entanto, dada a crescente preocupação do público em geral, as principais organizações de saúde, incluindo os Centros de Controle de Doenças dos EUA Prevenção (CDC), Organização Mundial da Saúde (OMS) e principais organizações de saúde animal emitiram declarações com o objetivo de acalmar as pessoas  com medo que seus animais de estimação sejam uma fonte do novo vírus.  A Organização Mundial para a Saúde Animal enfatizou“Não há justificativa para tomar medidas contra animais de companhia ou medique possam comprometer seu bem-estar”.

Inevitavelmente, o foco crucial agora durante esta pandemia atual é controlar a transmissão de SARS-CoV-2 de humano a humano, e isto exige que cada um de nós desempenhe um papel fundamental para reduzir a disseminação comunitária do vírus. No entanto, o desenrolar dessa pandemia voltou a destacar as complexas inter-relações que existem entre animais, pessoas e o meio ambiente. Por fim, uma abordagem multidisciplinar será inevitavelmente crítica para desenvolver estratégias apropriadas para efetivamente prevenir e controlar futuros surtos de COVID-19. E, dado a especulação de que espécies de animais selvagens podem estar ligadas a essa pandemia, essa abordagem colaborativa também exigirá a perícia de especialistas forenses em vida selvagem. Na melhor das hipóteses, negociar em mercados vivos como o de Wuhan geralmente tende a ocorrer sob baixos padrões regulatórios e de bem-estar, e o comércio ilegal de animais silvestres coexiste frequentemente, nesses locais. De fato, muitos especialistas também esperam que esta crise possa representar o fim do comércio global de vida selvagem.

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